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El hombre que inventó la sopa de ramen

Detrás  de este sencillo y popular alimento existe una historia que parece sacada literalmente de un guión de una película de Hollywood. La próxima vez que abra un sobre y se tome una sopita ramen, será imposible no recordar al hombre que según los japoneses es creador: "Del mejor invento del Siglo XX".

¿Cuántas veces hemos llegado a casa sin mucho tiempo para cocinar y nos hemos refugiado en un sobre de sopa ramen instantánea? o ¿quién no ha estado corto de presupuesto y ha encontrado en la sopa ramen una solución económica?  Y es que los fideos instantáneos ramen han sido una solución para un almuerzo rápido y económico desde hace muchos años, al punto que su inventor, Momofuku Ando (1910-2007), es considerado en Japón un héroe nacional por haber creado según una encuesta realizada en el año 2000 "la mayor invención japonesa del Siglo XX", por encima de cualquier "gadget" tecnológico; ¿que más poderoso que en un producto que en sólo 3 minutos y con un poco de agua está listo para comer? 

La historia de Momofuku Ando parece sacada de un guión cinematográfico y vaya que merece ser contada. Nació en Taiwán en 1910, fue criado por sus abuelos ya que sus padres murieron cuando él era apenas un niño; de adolescente trabajó en el negocio textil que su familia tenía; pero Momofuku quería más y así con sólo 22 años se muda a Osaka en Japón donde abre siguiendo la tradición familiar su propio negocio textil; una tienda que vendía telas, principalmente sedas, en paralelo decide iniciar la carrera de economía en la Universidad de Ritsumeikan. Fueron años difíciles de arduo trabajo; pero en unos cuantos años la tienda de telas de Momofuku se había ganado un espacio en el competido mercado textil de Osaka.

 

La Segunda Guerra Mundial sumió al país en una situación muy complicada, pero Momofuku estaba dispuesto a continuar; y así contra todo pronóstico la tienda no cerró sus puertas, continuó operando. Al término de la guerra Momofuku fue obligado a escoger entre tener la nacionalidad japonesa o la de Taiwan; ya que la isla pasó a ser controlada por China; al final escogió conservar su nacionalidad, pero decidió permanecer en Japón; allí tenía su negocio y no quería empezar de nuevo; quizás hubiera sido mejor que se regresara a Taiwan, ya que en 1948 es acusado por evasión tributaria y condenado a 2 años de carcel. El negocio que con tanto esfuerzo había iniciado 15 años atrás se esfumaba como agua en los dedos y es que Momofuku la verdad no fue el más "ortodoxo" por llamarlo de alguna forma y al final pagó con lágrimas de sangre sus errores. Para 1950, años, estaba quebrado, y como dice el refrán: "con una mano delante y la otra atrás"

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Las adversidades no doblegaron a Momofuku que consiguió un préstamo de un antiguo proveedor y decide iniciar una pequeña fabrica productora de sal; mientras manejaba este nuevo emprendimiento, en paralelo empezó a darle vueltas a una idea que había tenido años  y era la de fabricar fideos instantáneos.

 

Momofuku cuenta en su autobiografía que al final de la Segunda Guerra Mundial y con dos bombas atómicas la escasez de alimentos era tremenda, y la pobreza también. "Una mañana estaba caminando por una zona de la ciudad y vi una fila de unos 50 metros de largo en frente de un local del que salían nubes de vapor. La gente estaba vestida en harapos y moría de frío mientras esperaban su turno. Me acerqué a preguntar  y una persona me comentaban que estaban en la fila para conseguir un plato de ramen y así  me di cuenta de que la gente estaba dispuesta a esperar pacientemente sólo por un plato de ramen”.

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Momofuku tenía claro que había una oportunidad en los fideos pero no de la manera tradicional, se necesitaba una opción práctica, de inmediata preparación, con sabor y económica. El problema era lograr una manera sencilla de precocinarlos sin que quedaran blandos y perdieran su contextura característica. Con una con una máquina usada para hacer fideos  y un wok, Momofuku comenzó a experimentar; lo primero fue echarle un poco de sopa a los fideos para humedeceos y luego proceder a secarlos; esto permitió que los fideos se cocinaran sin perder su textura y estuvieran listos para ser consumidos con sólo añadirles un poco de agua en el momento que se deseara.

Fueron varios  intentos los necesarios para llegar a la fórmula perfecta; pero en 1958 y con 48 años de edad, Momofuku había inventado las sopas ramen instantáneas; dejó a un lado la fabricación de sal, cambiándole el nombre a la empresa por el de  “Nissin”; paso siguiente fue  lanzar al mercado el primer paquete de ramen precocido instantáneo; lo bautizó  “Chikin Ramen” debido a su sabor original a pollo. Al inicio la sopa ramen instantánea no era un producto económico, pero se volvieron muy populares entre los japoneses; que por esa época estaban totalmente dedicados a trabajar y convertirse en una potencia económica mundial. Los fideos instantáneos eran una solución perfecta para almorzar en diez minutos y continuar trabajando. Debido a su masivo consumo los precios empezaron a bajar y el producto se convirtió en un clásico de todas las cocinas japonesas.

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Momofuku señala en su autobiografía. "El pollo fue quizás la razón del  éxito global; al usar inicialmente el sabor a pollo, el ramen instantáneo se insertaba facilmanente en la cultura de muchos países; ya que por ejemplo los musulmanes y judíos no comen cerdo o los hindúes no comen carne de res; pero no hay ninguna cultura que prohibe el consumo de pollo"

El espíritu emprendedor de Momofuku y su capacidad de observación lo llevó a crear en 1971 su producto más famoso: los "Cup Noodle";  fideos instantáneos dentro de un vaso impermeable, totalmente saborizados a los que sólo se les agrega agua bien caliente y se les deja reposar unos minutos y listo . La inspiración le llegó al ver que en los países de occidente, partían el bloque de ramen por la mitad y  lo depositaban en un bowl o una taza y luego vertían agua bien caliente.

La simplicidad, eficiencia y bajo precio de los Cup Noodles transformaron a Nissin en una empresa millonaria; al poco tiempo del lanzamiento de este nuevo producto abrieron operaciones en Los Ángeles - Estados Unidos y ese fue el principio de una expansión que hasta el momento no se detiene; hoy las sopas ramen Nissin se consumen en el mundo entero y hay plantas de fabricación en  Estados Unidos, Hong Kong, Indonesia, India, Brasil, México, Perú, Singapur, China, Filipinas, Tailandia, Hungría y Alemania, con 16 sabores distintos de ramen para elegir; evidentemente no en todos los países se consumen los mismos sabores y dependerá mucho de los gustos y cultura de cada región.

 

Después de tantos años de existencia es evidente que  hoy Nissin tenga competidores; tal es el caso de las sopas Maruchan -de origen mexicano-n que en Estados Unidos y México tiene muchísima aceptación; pero nadie le puede quitar el título a Nissin de ser la primera y la pionera de una muy lucrativa categoría.

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Se consumen en el mundo 106.4 billones de raciones de sopa ramen instantánea; siendo el consumo promedio mundial per capita de 13.8 raciones. China es de lejos el país que más consume este tipo de productos; sin embargo es Korea el que tiene el mayor consumo per capita; 75.1 raciones. A nivel de Latinoamérica,  Brasil lidera el consumo, seguido por México donde hay todo un culto por este tipo de sopa.

 

En junio de 2005, Nissin creó unos ramen especialmente sellados al vacío para el astronauta japonés Soichi Noguchi, el cual los consumió  durante una misión en el transbordador Discovery. En ese momento, Momofuku comentó:  “haber logrado mi sueño de que los fideos llegaran al espacio”.

La idea de Momofuku no sólo ha tenido éxito económico sino ha sido una contribución en la tarea  de eliminar el hambre en el mundo. La sopa ramen ha alimentado a millones de personas de una manera sencilla y económica, y ha servido también  para dar de comer a las víctimas de desastres naturales.

Momofuku recibió poco antes de su muerte  la Orden del Sol Naciente, la segunda mayor condecoración que puede obtener una persona  en Japón. Si se ponen a pensar no le fue nada mal a este hombre que paso de estar en la carcel, perder todo a construir un imperio con una brillante idea. Hoy en el Museo de la Sopa Ramen hay una estatua que eterniza el recuerdo de Momofuku y y su aporte a la humanidad.

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